Category Archives: Environment

The ecological footprint of humanitarian aid

What environmental responsibility does the humanitarian sector have? Ins and outs, the internal magazine of Médecins Sans Frontières (MSF) in Holland, recently started a debate in the run up to the new climate treaty scheduled for late 2015. The official stance of MSF is that the organization respects established environmental law and other regulations wherever it works. Some staff argue that, as a humanitarian actor, that policy does not suffice and that it’s possible to reduce the negative ecological impact of aid without compromising assistance to beneficiaries. It has even been argued that MSF Holland, in addition to its emergency support desk, should have a sustainability desk to formulate policies for processing waste, curb emissions and promote the use of eco-friendly materials.
As my working for the humanitarian sector is aided by skills accumulated in the environmental sector, I was pleasantly surprised by the initiative to discuss this complex matter, and by the huge attention it received from MSF staff all over the world. My personal opinion is that reviewing MSF Holland’s footprint is a responsible way to determine the rate with which our humanitarian NGO is depleting natural resources that we share with others. But there’s another important reason why we should care, expertly described in the 2012 report on Climate Change as a Driver of Humanitarian Crises and Response, published by the Feinstein International Center.
As a measure for the amount of greenhouse gases MSF creates, its carbon footprint has a direct link with humanitarian crises and response in the (near) future. Global warming will change the frequency and intensity of extreme weather events (major flooding events in the megadeltas of Asia and Africa, for instance). A closely related effect is the increase in societal vulnerabilities: displacement, reduced food security, impacted livelihoods and water shortages, to name just a few from the report. Harder to predict, but very probable, are shifting demographics (rapid urbanization and migration). The sustainability desk proposed by MSF staff should therefore play a role not just in curbing MSF’s footprint, but in developing humanitarian response strategies to deal with increased levels of crisis, and at a higher frequency. The 2015 climate treaty will hopefully boost awareness of the necessity of environmental action by MSF and other humanitarian actors.
Tagged , , , ,

Stuff I will miss: birds of pray in the Jura and Saleve

See that smudge in the picture? That’s one of the things I will miss from this region, once I move back to the Netherlands. An owl I spotted near the Saleve mountains – probably a long-eared one. After six years of living in close proximity to birds of prey and having a few of them chasing sparrows in our back garden this is the first and last one I was able to identify. Birds of prey are everywhere in this region: circling the sky when farmers mow their lands, on poles along the road, in the grass tearing apart their food. In a few months I will have left Versonnex and I will miss  their quantity and  variety – and my fruitless attempts to tell them apart.


Tagged , ,

Het einde van een telefoon (en tijdperk)

Jaren geleden gaf mijn maat, bijgenaamd Kees, mij haar gsm. “Het is een fijn toestel,” zei ze, “al zit een van de toetsen los.” Dolgelukkig was ik met mijn Siemens S55 en vooral met alle instellingen van Kees. Als ik ‘m aanzette, verscheen er een visje op het scherm dat achterna werd gezeten door een haai. Ontving ik een sms, dan hoorde ik de tune van de Pink Panther. De Nederlandse simkaart werd vervangen door een Taiwanese en die weer door een Franse. Maar de haai en de Pink Panther bleven.

Het toestel doorstond de tand des tijds. Eerst viel de toets die al los zat eraf, toen een voor een de andere toetsen en vervolgens de voorkant van het toestel. Een bericht samenstellen vereiste enige handigheid maar daar stond tegenover dat ik nooit bang was dat iemand mijn gsm zou jatten. Regelmatig verbijsterde ik blitse smartphonebezitters met het rafelige toestel. Mijn gsm werd een statement: consumindering, no logo, soberheid.

Maar nu is het tijd om afscheid te nemen. Mijn gsm gaat naar de recycling, ter compensatie voor de kinderarbeid die nodig was voor de schitterende telefoon die ik van een lieve vriend kreeg. Zal die iphone ook 9 jaar trouwe dienst gaan bewijzen?

Tagged ,